Building with Porridge

This week’s extract is taken from a section of the diary that describes how the imprisoned officers built a den for themselves in the corner of a barrack, using unusual building materials…

“Als Bindemittel oder Mörtel sollte Porridge verwandt werden. Porridge klebt, leimt, kittet alles. Porridge verwandelt die unglaublichsten Rohstoffe in Idealkörper, macht aus Pferdefleischstückchen Rindsgulasch mit schmackhafter Tunke, verleiht den geringsten Mengen von Kakaopulver mit Wasserzusatz Anblick und Geschmack schönster Schokoladespeisen ; ohne jegliche Beimengung nimmt er, je nach Behandlung, die Gestalt von Kaffeemakronen, Morgensuppen, Wiener Torten oder knusperig braunen Bratenstücken an. Porridge ist ein Universalstoff, ähnlich dem ebenso bekannten Pudding powder. Porridge sollte auch diesmal helfen und den vielfach übereinander gelegten Zeitungsblättern die nötige Energie und Willenskraft zu einem aufrechten Dasein verschaffen. — Mit beispielloser Selbstentäußerung zogen sich die Bauherren in den nächsten Tagen ihre zuständige Morgenration von der Porridgesuppe ab, magerten reichlich ab und sammelten ihre Ausbeute in den weißen Geschirren, die unter ihren Betten standen. Teils weil die Weihnachtszeit nahte, teils aber auch weil die Barackenbelegschaft wegen des aromatischen Duftes der Mörtelgruben eine drohende Haltung annahm, hielten die Kompagnons den gesammelten Vorrat für ausreichend und fingen eines Morgens mit Hilfe eines Rasierpinsels und einer Haarbürste an, den Brei säuberlich auf den ausgebreiteten Zeitungsbogen zu verteilen und diese dann an die Drähte des Rohbaus zu hängen.” (pp. 137-8)

Porridge was to be used as binding substance or mortar. Porridge can stick, glue or cement anything.  Porridge transforms the most implausible of raw materials into ideal structural components, turns those little pieces of horse meat into beef goulash with a tasty sauce, makes the most beautiful and palatable chocolate dishes from just a small amount of cocoa powder with added water; without any admixture, depending on the treatment, it takes the form of coffee macaroons, morning soups, Viennese pastries or crispy brown roasted meats. Porridge is a general-purpose material, similar to the equally well-known “pudding powder”. Porridge was also to help in this venture, providing the layered newspaper pages with enough energy and willpower to remain upright. — Over the next few days, in a show of unparalleled self-sacrifice, the builders each took their own allotted morning rations from the porridge pot and, wasting away, collected their takings together in the white dishes under their beds.  Partly because the Christmas period was approaching, but also partly because the barrack’s inhabitants had begun to assume a threatening attitude due to the aromatic fragrance of these mortar lines, the comrades decided the collected stock of porridge was sufficient and, one morning, began using a shaving brush and a hairbrush to spread the mixture neatly onto the unfolded newspaper pages before hanging them on the wire of the building frame. (RB)