Reading in the Camp

To celebrate this week’s World Book Day, an extract from the diary that describes the library set up and run by the imprisoned officers:

“Unsere beiden Stammlager Colsterdale-Nord und Colsterdale-Süd, deren Bewohner, alte Prisonöre, wohl wußten, wie ein gutes Buch über manche trübe Stunde der Gefangenschaft hinweghilft, gaben uns bereitwillig von dem reichen Bestände ihrer Bücherei mit, als wir unser Bündel schnürten, um uns in Skipton ein neues Reich zu gründen. So hatten wir gleich etwa 350 Bücher zu unserer Verfügung, und mancher Gefangene, den die Lektüre eines guten Buches auf Augenblicke, ja auf Stunden, der traurigen Wirklichkeit entrückt hat, erinnert sich mit Dankbarkeit der regen Tätigkeit der beiden Bibliotheksoffiziere, die noch in der ersten Woche nach unserer Übersiedlung die Ausgabe der Bücher regelten, um ihren Kameraden die graue Zeit des Wartens zu verkürzen. Aus diesen bescheidenen Anfängen hat sich die Lagerbibliothek durch Neuanschaffungen, Stiftungen, Überweisungen aus der Heimat usw. bis zu einem Bestand von 1284 Büchern erweitert.

Den zwei oder drei Offizieren, die die Bücherei verwalteten, lag auch die Ausbesserung zerlesener, das Neueinbinden zerrissener und beschmutzter Bücher ob. Jeder Entleiher hatte 3 Pence zu zahlen. Das so eingehende Geld diente zur Beschaffung von Ausbesserungsmaterial, Leim, Papier und Pappe. Nach den Bestimmungen durfte jeder Kamerad täglich ein Buch entnehmen; für wissenschaftliche Bücher bestand keine Beschränkung der Leihzeit. Die Bestellzettel mußten bis 11 Uhr 30 vormittags abgegeben werden. In der Alten Messe und später im Vorraum zur Bücherei lagen zwei Kataloge aus. Die Bücherausgabe fand täglich nach dem Mittagessen gegen Rückgabe des alten Buches statt. Für Unterhaltungslektüre betrug die Lesezeit 3 Tage. Wer ein Buch ungebührlich lange in seiner Hand behielt, fand eines Tages seinen Namen plötzlich auf einer Liste am schwarzen Brett veröffentlicht. Die Registrierung der verliehenen Bücher erfolgte mittels doppelten Kartensystems. Abgesehen von den wissenschaftlichen Büchern wurden täglich etwa 100—150 Bücher gefordert.” (pp. 178-9)

The inhabitants of our two parent camps, Colsterdale North and Colsterdale South, were long-term prisoners who were intimately familiar with the power of a good book to while away the dull hours of imprisonment. As we were bundling up our worldly goods to establish our new empire in Skipton, they willingly donated some of the contents of their well-stocked library, meaning that we had around 350 books at our disposal from the outset. Some prisoners, who were carried away from our sad reality for moments, even hours, by reading a good book, remember with gratitude the considerable efforts of the two Library Officers, who, even in the first weeks following our transfer to Skipton, had organised book lending to shorten the grey hours of waiting that their comrades had to endure. From these modest beginnings, the Camp Library expanded its collection to 1284 books through new acquisitions, donations, books sent from home, etc.

The two or three officers who managed the library were also responsible for repairing particularly well-thumbed books and rebinding torn and dirty ones. Each member had to pay 3 pence. This money went towards repair materials, glue, paper and cardboard. According to the rules, each comrade was allowed to take out one book per day. There was no limit on the loan period for academic books. The request slips had to be submitted by 11:30 in the morning. Two catalogues were displayed in the Old Mess, and later in the library lobby.  Books were handed out daily after lunch, each one in exchange for an old book being returned. Non-academic books could be kept for three days. If anyone held on to a book for longer than the stipulated period, he would, one day, suddenly find his name published in a list on the blackboard. Loaned books were registered by means of a two-card system. Not counting academic books, around 100-150 books were requested every day. (HW)